अमेरिकी प्रतिभाओं से लदी एक लीग में, सस्केचेवान रफराइडर्स के व्यापक रिसीवर कियान शेफ़र-बेकर ने दिखाया है कि कैनेडियन फुटबॉल लीग में घरेलू प्रतिभाओं के लिए छत कितनी ऊंची हो सकती है।

दक्षिणी ओंटारियो में पले-बढ़े, एक ऐसा क्षेत्र जो राष्ट्रीय हॉकी लीग प्रतिभा के अपने उत्पादन से सबसे अधिक जुड़ा हुआ है, सीएफएल के लिए शेफर-बेकर की सड़क एक विनम्र परवरिश और एक सॉकर बॉल के साथ शुरू हुई।

"हाँ, ठीक है, बड़ा हो रहा है, हॉकी हमेशा सबसे महंगा खेल था," शेफ़र-बेकर ने कहा, जो अब अपने दूसरे सीएफएल सत्र में है। “मेरी माँ, उसके पास वास्तव में हॉकी के सभी उपकरण खरीदने के लिए पैसे नहीं थे। मुझे याद है कि बड़े होकर मेरे सभी दोस्त हॉकी और सामान खेलते थे, लेकिन हम इसे बर्दाश्त नहीं कर सकते थे। इसलिए मैंने बड़े होकर कुछ समय के लिए फ़ुटबॉल खेला क्योंकि वह सस्ता विकल्प था। लेकिन फिर मुझे अपने बड़े भाई के माध्यम से फुटबॉल से परिचय हुआ।"

शेफ़र-बेकर ने पूरे हाई स्कूल में फ़ुटबॉल के लिए इस जुनून को आगे बढ़ाया, जहाँ उन्होंने अवर लेडी ऑफ़ माउंट कार्मेल सेकेंडरी स्कूल में अभिनय किया। खेल के लिए उनका प्यार केवल शैक्षणिक वर्ष तक ही सीमित नहीं था, क्योंकि उन्होंने ओंटारियो विश्वविद्यालय फुटबॉल लीग के मिसिसॉगा योद्धाओं के लिए ग्रीष्मकालीन फुटबॉल खेला था। वहां, उन्होंने 437 गज और नौ टचडाउन के लिए 31 कैच लेकर वर्सिटी डिवीजन टीम का नेतृत्व किया।

जब शेफ़र-बेकर के लिए कॉलेजिएट स्तर पर खेलने का समय आया, तो उन्हें कई विकल्पों के साथ प्रस्तुत नहीं किया गया था।

एनसीएए में खेलने की संभावना पर शेफ़र-बेकर ने कहा, "मेरे पास कुछ शिविरों में जाने के लिए कुछ प्रस्ताव थे, लेकिन मेरा दिमाग बस उसी से विचलित हो गया, मुझे लगता है।" ऐसा कुछ था जिसका मैंने पीछा किया था। लेकिन मैं हाई स्कूल के पांचवें वर्ष की तरह वापस चला गया होता और उस समय, हर कोई बस यही कह रहा था, 'ओह, एक कनाडाई विश्वविद्यालय में जाओ (और) अच्छे शिक्षाविद प्राप्त करें।' और इसलिए मैंने यही रास्ता अपनाया।"

मिसिसॉगा के मूल निवासी ने ओंटारियो में रहने का फैसला किया, गुएल्फ़ विश्वविद्यालय की छोटी यात्रा की, जहाँ उन्होंने चार सीज़न (2016-19) बिताए, 28 गेम खेले, 1544 गज और आठ टचडाउन के लिए 95 रिसेप्शन रिकॉर्ड किए।

2019 ईस्ट-वेस्ट बाउल में अपने प्रदर्शन के बाद 2019 में शेफ़र-बेकर दृश्य पर आए, जहां उन्होंने 126 गज और एक टचडाउन के लिए पांच कैच के साथ सभी रिसीवर का नेतृत्व किया। 2020 ओंटारियो रीजनल कॉम्बिनेशन में अच्छे टेस्टिंग नंबर दर्ज करने के बावजूद, उन्हें 2020 सीएफएल कॉम्बिनेशन के लिए आमंत्रण नहीं मिला। ड्राफ्ट आने के बाद, शेफ़र-बेकर चौथे दौर में गिर गए, जहां उन्हें रफराइडर्स द्वारा 30 वें समग्र चयन के साथ चुना गया।

राइडर्स के साथ अपने समय में प्रतिकूलता ने अपना बदसूरत सिर उठाया क्योंकि COVID-19 महामारी ने सीएफएल को अपने 2020 सीज़न को रद्द करने के लिए मजबूर किया, रफराइडर्स के साथ शेफ़र-बेकर्स के पेशेवर पदार्पण को आगे बढ़ाया।

एक साल के इंतजार के बाद, रफराइडर्स के अभ्यास रोस्टर पर समय बिताना, और रफराइडर्स के रिसीवर शाक इवांस को कुछ असामयिक चोटें महामारी-छोटा, 14-गेम 2021 सीज़न में, शेफ़र-बेकर्स के चमकने का समय सप्ताह 3 में आया। ओटावा रेडब्लैक। और यह एक ऐसा क्षण है जिसे वह नहीं भूले हैं।

"हाँ, वह, ठीक है, मैं उस खेल को कभी नहीं भूलूंगा क्योंकि यह मैंने पहली बार शुरू किया था," शेफ़र-बेकर ने कहा। "लेकिन यह एक देर से नोटिस था कि मुझे बताया गया था कि मैं शुरू करने जा रहा था। मुझे याद है कि एक दिन पहले मुझे बताया गया था कि मैं उस खेल में ड्रेसिंग करने जा रहा हूं। इसलिए पूरे सप्ताह, मेरे पास वास्तव में कोई प्रतिनिधि या कोई वास्तव में कोई सुराग नहीं था कि मैं उस खेल के लिए तैयार होने जा रहा था। और मुझे लगता है कि हमने किसी को नीचे गिरा दिया था - मुझे लगता है कि वह बीमार था - इसलिए वह किकऑफ रिटर्न पर ड्रेसिंग नहीं कर रहा था, इसलिए मैंने अपनी शुरुआत की। और फिर रिसीवर में से एक नीचे चला गया और फिर मुझे कूदना पड़ा और (अगले आदमी को) ऊपर उठना पड़ा।

शेफ़र-बेकर ने अपने घरेलू मैदान पर 28,559 प्रशंसकों के सामने उस शुरुआत में चकाचौंध कर दी, जिन्होंने 64 गज के लिए चार रिसेप्शन में राइडर्स की 23-10 की जीत में महत्वपूर्ण भूमिका निभाते हुए उन्हें खुश किया। उन्होंने सीज़न के अपने चौथे गेम में अपना पहला सीएफएल टचडाउन स्कोर किया, 99-यार्ड प्रदर्शन के हिस्से के रूप में 48-यार्ड टचडाउन के लिए कोडी फजार्डो से एक पास एकत्र किया।

उन पलों और अब उन्हें जो समर्थन दिखाया गया है, उसे देखते हुए, शेफ़र-बेकर ने राइडर के प्रशंसकों के समर्थन के बारे में बात की और यह कैसे उनके द्वारा अनुभव की गई किसी भी चीज़ के विपरीत है।

“राइडर नेशन के सामने आने और खेलने के लिए दुनिया में इससे बड़ी कोई भावना नहीं है। जिस क्षण से आप दरवाजों के माध्यम से चलते हैं, आप सभी लोगों को चिल्लाते और जयकार करते हुए खेल खत्म होने के क्षण से बाहर लाइन में लग जाते हैं और आप स्टेडियम से बाहर निकल रहे हैं, फिर भी आप लोगों को जयकार करते हुए ऑटोग्राफ की प्रतीक्षा कर रहे हैं। यह वास्तविक सौदा अनुभव है जिसे आप जानते हैं कि कोई भीड़ नहीं है जिसके सामने आप खेलना चाहते हैं। ”

शेफ़र-बेकर ने 12 खेलों में कार्रवाई को देखते हुए अपने धोखेबाज़ अभियान को समाप्त कर दिया, जहां उन्होंने 563 गज और दो टचडाउन के लिए 47 रिसेप्शन रिकॉर्ड किए - टीम में दूसरा सबसे अधिक और उनके प्रयासों के लिए रफराइडर्स रूकी ऑफ द ईयर नामित किया गया।

जैसा कि उन्होंने एक समर्थक के रूप में अपने पहले ऑफ-सीज़न की शुरुआत की, शेफ़र-बेकर ने गर्म मौसम में दक्षिण की पेशकश की, क्योंकि उन्होंने ग्रीन और व्हाइट के साथ अपने दूसरे सीज़न में छलांग लगाने का लक्ष्य रखा था।

"इस ऑफ-सीजन में, मैं वास्तव में बाहर निकलने में सक्षम था। मुझे टोरंटो से ठंड से बाहर निकलना पड़ा क्योंकि हर दिन मैदान में जाना और बर्फ को फावड़ा करने की कोशिश करना हमेशा मजेदार नहीं होता है। इसलिए मैं अपने एक ट्रेनर के साथ फ्लोरिडा जाने में सक्षम था - जो (टोरंटो) आर्गोस के लिए ताकतवर कोच है। हमारे पास वहां एक अच्छा समूह था, और फिर मैं अपने रिसीवर्स कोच (ट्रैविस मूर) और शाक (इवांस) के साथ कैलिफ़ोर्निया भी गया। इसलिए हम सभी कैलिफ़ोर्निया में एक साथ प्रशिक्षण ले रहे थे, और वे मुझे मेरी सीमा तक धकेल रहे थे और मुझे एक बेहतर खिलाड़ी बना रहे थे। इसलिए मैं उस अनुभव के लिए आभारी हूं।"

शेफ़र-बेकर्स की उल्कापिंड वृद्धि उसी समय होती है जब डिवीजन प्रतिद्वंद्वी बीसी लायंस क्वार्टरबैक नाथन राउरके का होता है, जिसे हाल ही में तीसरे सीधे सप्ताह के लिए लीग के शीर्ष कलाकारों में से एक नामित किया गया था। राउरके को जो ध्यान और प्रशंसा मिल रही है, उसके साथ शेफ़र-बेकर ने कनाडाई होने के अपने उचित हिस्से को देखा है।

"नहीं, नहीं, बिल्कुल नहीं," शेफ़र-बेकर ने कहा कि क्या एक कनाडाई रिसीवर होने का दबाव उन पर कभी पड़ा है। "यह मज़ेदार है क्योंकि यह लगभग इसके विपरीत है। भले ही यह एक कनाडाई लीग है, वे वास्तव में इसे उस रूप में नहीं देखते हैं। यह अभी भी एक अमेरिकी-प्रभुत्व वाली लीग की तरह है। इसलिए यह कनाडाई लोगों के लिए एक नया रास्ता बनाने और बनाने के लिए इतना अधिक धक्का देने वाला है जो यह दिखाने के लिए आ रहे हैं कि यह हमारी लीग है। ”

यह पूछे जाने पर कि क्या उनका मानना ​​है कि सीएफएल कनाडा की महान प्रतिभाओं की लहर के शिखर पर है, शेफ़र-बेकर ने दृढ़ता से सहमति व्यक्त की।

"हाँ, निश्चित रूप से। बहुत सारे युवा कनाडाई हैं जिन्हें मैंने आते देखा है। एक महान समूह है जो अभी इस साल आया है और अभी भी बहुत सारे महान कनाडाई हैं जो अभी भी खेल रहे हैं।"

सीज़न पर 426 गज और तीन टचडाउन के साथ, शेफ़र-बेकर आक्रामक उत्पादन में अपनी टीम में दूसरे स्थान पर और 10 सप्ताह के दौरान लीग में 17 वें स्थान पर है, जिससे खुद को, कुर्ले गिटेंस जूनियर और नैट बेहर शीर्ष 20 में अकेला कनाडाई बना दिया।

हालांकि व्यक्तिगत रूप से शेफ़र-बेकर की आने वाली पार्टी है, फिर भी वह अपनी टीम की सफलता पर केंद्रित है।

"पहली बात जो दिमाग में आती है वह है: (द) काम खत्म नहीं हुआ है। और हम केवल आधे रास्ते पर हैं। इस सीज़न में सीखने और बेहतर होने के लिए अभी भी बहुत कुछ है। इसलिए मैं विशेष रूप से लोगों के इस समूह के साथ आगे बढ़ने के लिए उत्साहित हूं क्योंकि मुझे पता है कि वे मुझे सर्वश्रेष्ठ खिलाड़ी बनने में मदद करने जा रहे हैं और मैं उन्हें सर्वश्रेष्ठ खिलाड़ी बनने के लिए प्रेरित करने जा रहा हूं।