46 मिनट के बाद, एक कनाडाई आइकन के लिए 14 साल का करियर समाप्त हो गया।

रक्षा मंत्री ने आधिकारिक तौर पर इस्तीफा दे दिया था।

कनाडा की राष्ट्रीय महिला फ़ुटबॉल टीम की गोलकीपर स्टेफ़नी लाबे, नाइजीरिया के खिलाफ शुक्रवार के दोस्ताना मैच के दौरान अंतिम बार मैदान से बाहर चली गईं। कनाडा के लिए 2-0 की जीत में दूसरे हाफ की शुरुआत के ठीक बाद वह दब गई।

वैंकूवर में बीसी प्लेस में अपने पैरों पर 20,000 से अधिक प्रशंसकों के साथ, लैबे ने अपने ट्रेडमार्क गुलाबी हेडबैंड को स्पोर्ट करते हुए, धीरे-धीरे टचलाइन पर अपना रास्ता बना लिया। उसने अपने दिल और कनाडा की शिखा पर हाथ रखते हुए, पिच पर चलते हुए भीड़ को सलाम किया।

उसकी आँखों में आँसू दिखाई दे रहे थे, उसने अपने प्रतिस्थापन, कैलेन शेरिडन को मुख्य कोच बेव प्रीस्टमैन के साथ गले लगाया, क्योंकि उसने कनाडा की राष्ट्रीय टीम के साथ अपने समय को अलविदा कहा था।

"यह भावुक था। यह रोमांचक था। यह सिर्फ सभी भावनाएं एक साथ थीं, ”35 वर्षीय लाबे ने मैच के बाद कहा। "कनाडाई भीड़ के सामने, मेरे दोस्तों और परिवार के साथ ऐसा करने में सक्षम होने का क्या क्षण है।"

अंतिम सीटी बजने के बाद, कनाडा के खिलाड़ी लाबे को सम्मानित करने के लिए मैदान पर एकत्रित हुए। जैसे ही उसने अपने साथियों के साथ हग (और कुछ डांस मूव्स) साझा किए, एक वीडियो श्रद्धांजलि बड़े पर्दे पर चलाई गई, और लैबे उसके दोस्तों और परिवार के साथ शामिल हो गई, जिसमें उसकी मंगेतर, जॉर्जिया सिमरलिंग भी शामिल थी।

जब लाबे ने अपने खेल के बाद के मीडिया सम्मेलन में मैच पर विचार किया, तो उसकी आवाज़ भावनाओं से कांपने लगी। "ओह, यहाँ हम चलते हैं," उसने मजाक किया। "मैंने बहुत अच्छा किया है।

"मैं बहुत भाग्यशाली महसूस करता हूं कि मुझे यह अवसर मिला है। मैं जानता हूं कि हर खिलाड़ी को यह मौका नहीं मिलता। मैं बहुत भाग्यशाली महसूस करती हूं कि इस पल को मेरे करीबी लोगों के साथ मनाने में सक्षम हूं, एक ऐसे देश में जिसने मुझे इतना समर्थन दिया है, ”उसने कहा।

अवसर जितना खास था, लेबे ने खेल छोड़ने के पल के बारे में बात करते हुए थोड़ा सा उत्तोलन किया।

"मैं अकेली थी क्योंकि कोई मुझे नमस्ते कहने नहीं आया था," उसने क्रिस्टीन सिंक्लेयर की ओर देखते हुए कहा, जो मीडिया कॉन्फ्रेंस के दौरान उसके बगल में बैठी थी।

"यह हमारी गलती नहीं है। Bev - यह बहुत खराब योजना बनाई गई थी। जब हमारे पास एक कोना होता है तो उप बनाना - यह एक लंबा रास्ता तय करना है," सिनक्लेयर ने गतिरोध किया।

लैबे ने राष्ट्रीय टीम के साथ 86 प्रदर्शन (81 शुरुआत) और 44 क्लीन शीट के साथ अपना करियर समाप्त किया, जो कार्यक्रम के इतिहास में तीसरा सबसे अधिक समय था। खेल से पहले, टोक्यो ओलंपिक में कनाडा के स्वर्ण पदक की मुख्य विशेषताएं स्टेडियम के अंदर खेली गईं, जिसमें नॉकआउट दौर में पेनल्टी के दौरान लाबे के कई बड़े बचाव शामिल थे, जहां उन्होंने कनाडा के रक्षा मंत्री का उपनाम अर्जित किया।

लाबे बड़े पर्दे पर किसी भी समय दिखाई देने के लिए प्रशंसकों ने अपने कुछ सबसे बड़े ओवेशन को बचा लिया।

"हर कोई स्टीफ के योगदान को जानता है, विशेष रूप से, मैं कहूंगा, गर्मियों में अपने करियर की ऊंचाई पर," प्रीस्टमैन ने कहा। "वह अपनी शर्तों पर शीर्ष पर चली गई है।"

स्टोनी प्लेन, अल्टा की मूल निवासी लेबे ने वर्ष की शुरुआत में अपने क्लब, पेरिस सेंट-जर्मेन के साथ अपना समय समाप्त करते हुए अपनी सेवानिवृत्ति की घोषणा की। वह कनाडा के साथ नहीं थी जब टीम ने फरवरी में अर्नोल्ड क्लार्क कप में भाग लिया था, लेकिन वह कैलगरी तलहटी के साथ अपने प्रेषण मैच की तैयारी में प्रशिक्षण ले रही थी।

"मैंने इसमें आने वाले बेव से बात की और मैंने उससे कहा - मैं अंदर आ रहा हूं और मैं एक अंतरराष्ट्रीय खेल खेलने के लिए तैयार होने जा रहा हूं। जब तक मैं किसी शीर्ष टीम के खिलाफ खेलने के लिए तैयार नहीं होता, मैं उस मैदान पर कदम नहीं रखने वाला था। मैंने इसे बहुत गंभीरता से लिया, और मुझे पता है कि जब भी आपको कनाडा की जर्सी पहनने का मौका मिलता है, यह एक सम्मान और एक विशेषाधिकार है, ”उसने कहा।

शुक्रवार को पिच पर 46 मिनट के दौरान लेबे सबसे व्यस्त नहीं थी, लेकिन जब उसे बुलाया गया तो उसने डिलीवरी की। उनका सबसे बड़ा बचाव 28वें मिनट में हुआ, जब उन्होंने बॉक्स के बाहर से एक शॉट पर डाइविंग स्टॉप बनाया।

"अभी भी समझ गया" उसने मजाक किया।

पिछली गर्मियों में कनाडा की स्वर्ण पदक जीत के सम्मान में शुक्रवार का खेल सेलिब्रेशन टूर का सिलसिला था। जेसी फ्लेमिंग और वैनेसा गिल्स के दूसरे हाफ के गोल ने कनाडा के लिए जीत को सील कर दिया, अक्टूबर में न्यूजीलैंड को दो बार हराने के बाद सेलिब्रेशन टूर के दौरान उनकी तीसरी सीधी जीत थी।

कनाडा के नए शुरुआती गोलकीपर बनने की दौड़ में सबसे आगे रहने वाली शेरिडन ने 68वें मिनट में अपनी टीम की बढ़त को बनाए रखने के लिए अपनी खुद की एक बड़ी बचत की, गेंद को सीमा से बाहर करने के लिए दूरी से एक और शॉट पर अपनी उंगलियों को प्राप्त किया।

लेबे ने शेरिडन से जो कहा वह साझा किया जब 46 वें मिनट के प्रतिस्थापन के दौरान दोनों ने गले लगाया।

"मैंने अभी कहा, 'यह टीम आपकी है। इस टीम को बागडोर संभालो, '' उसने कहा। "मैं उसका सबसे बड़ा प्रशंसक बनने जा रहा हूं, साथ ही एरिन [मैकलियोड], सबरीना [डी'एंजेलो], और कोई भी अन्य गोलकीपर जो सिस्टम के माध्यम से आने वाले हैं।

"यह एक रोमांचक समय है। मेरे लिए यह जानना आसान है कि टीम अच्छे हाथों में है। मजाक नहीं।"

जैसे ही लेबे उसके अनजाने मजाक पर मुस्कुराती है, सिनक्लेयर धीरे से अपना सिर हिलाती है।

"वह बुरा था," वह फुसफुसाती है।

उसके साथियों की बातचीत से यह स्पष्ट है कि लैबे को याद किया जाएगा, न कि केवल उसकी शॉट-स्टॉपिंग क्षमता के लिए। या उसकी सज़ा।

प्रीस्टमैन ने कहा, "स्टीफ टीम में जो लाता है, उसमें बड़े अंतर होंगे।" “न केवल पिच पर, बल्कि पिच के बाहर – नेतृत्व, परिपक्वता, अनुभव। इसे बदलना मुश्किल है।"